Oxford/Leipzig

Neandertaler starben doch früher aus

Laut neuester Studie verschwanden sie schon vor 40.000 Jahren

Oxford/Leipzig. Die Neandertaler sind in Europa bis vor etwa 40.000 Jahren offenbar flächendeckend ausgestorben. Neue Messungen widerlegen frühere Datierungen, denen zufolge sich die engsten Verwandten des Menschen in manchen Rückzugsgebieten noch bis vor rund 30.000 Jahren hielten. Dies deute darauf hin, dass moderne Menschen (Homo sapiens) und Neandertaler (Homo neanderthalensis) vor etwa 44.000 bis vor 40.000 Jahren gemeinsam auf dem Kontinent lebten, schreibt das internationale Forscherteam in den „Proceedings“ der US-Nationalen Akademie der Wissenschaften.

Neandertaler – die damaligen Ureinwohner Europas – verschwanden dort vor etwa 40.000 Jahren aus bislang ungeklärten Gründen, kurz nach der Ankunft des modernen Menschen. Allerdings deuteten Studien darauf hin, dass sie stellenweise wesentlich länger überlebten, unter anderem in der Vindija-Höhle im heutigen Kroatien. Dortige Knochenfunde hatten Forscher 1999 mit der Radiocarbon-Methode auf ein Alter von knapp 30.000 Jahren datiert, eine spätere Datierung mit einer spezielleren Radiocarbon-Methode hatte ein Alter von 32.000 Jahren ergeben.

„Falls jene Datierung nur ansatzweise stimmt, wären dies die jüngsten bekannten Neandertaler“, schreiben die Forscher um Thibaut Devièse von der University of Oxford. „Das würde ein längeres zeitliches Überlappen von Neandertalern und modernen Menschen in Mitteleuropa bedeuten als bisher dokumentiert.“ Allerdings hatten Experten schon länger Zweifel an den Datierungen. Fehler können etwa durch kontaminiertes Probenmaterial entstehen oder durch eine falsche Zuordnung von Erdschichten. Eine neue Datierung sei daher überfällig, schreiben die Autoren.

Das übernahm nun das Team, dem auch Mitarbeiter des Leipziger Max-Planck-Instituts für evolutionäre Anthropologie angehörten, für die Knochen aus Vindija per Beschleuniger-Massenspektrometrie (AMS). Das Resultat: Sämtliche Neandertaler-Knochen sind – zum Großteil deutlich – älter als 42.000 Jahre. „Diese Gruppe war nicht wie bisher gedacht eine lange überlebende Neandertaler-Rückzugspopulation“, stellen die Autoren fest. Ganz im Gegenteil: Wahrscheinlich, so das Fazit, lebten die untersuchten Neandertaler noch vor Ankunft des modernen Menschen in Osteuropa.