Wirbel um Mikroben-Studie in New York

Forscher finden in der U-Bahn multiresistente Bakterien und Spuren von Pesterregern. Behörden warnen vor Panikmache

New York. Dass ihre U-Bahn nicht keimfrei ist, wussten die New Yorker schon immer. Ein Fläschchen Desinfektionsmittel für die Hände hat so gut wie jeder stets dabei. Wie groß das Ausmaß der Mikroben-Bevölkerung in den 466 U-Bahn-Stationen aber wirklich ist, das haben Wissenschaftler jetzt erstmals untersucht und damit für gehörigen Wirbel gesorgt. Mehr als 600 bekannte Mikrobenarten fanden die Forscher der Cornell-Universität, darunter Viren, Bakterien und Pilze.

„Die Menschen schauen sich nicht die Griffe in der U-Bahn an und denken, dass es dort von Leben nur so wimmelt“, sagte der leitende Wissenschaftler der Studie, Christopher Mason, der „New York Times“. „Aber nach dieser Studie werden sie es vielleicht doch tun.“ Die Idee zu dem Projekt hatte der Forscher, als er eines Tages seine kleine Tochter in den Kindergarten brachte und sie dabei beobachtete, wie sie mit ihren Freunden Spielzeug austauschte und in den Mund steckte. „Ich musste einfach darüber nachdenken, wie viel da gerade ausgetauscht wird und worauf“, sagt Mason.

17 Monate lang untersuchten er und seine Kollegen daraufhin mit Nylontupfern die Stationen der New Yorker U-Bahn, die täglich von mehr als fünf Millionen Menschen benutzt wird. Ihre Ergebnisse veröffentlichten sie auf einer Karte im Internet. Die größte Mikroben-Vielfalt fanden die Wissenschaftler in der Bronx, gefolgt von Brooklyn, Manhattan, Queens und Staten Island.

Rund die Hälfte ihrer Funde konnten die Wissenschaftler keinem existierenden Lebewesen zuordnen. Die andere Hälfte barg dagegen einige Überraschungen mit Ekelfaktor: krankheitserregende Bakterien, die resistent gegen Medikamente sind, sowie Erbgut von Beulenpest- und Anthraxerregern, die allerdings nicht mehr ansteckend waren.

Das sind Gruselnachrichten für alle New Yorker U-Bahn-Fahrer mit Keimphobie. „Igitt“, schrieb einer von ihnen beim Kurznachrichtendienst Twitter. „Das macht wirklich Angst“, kommentierte ein anderer, und ein Dritter konstatierte schlicht: „Genau deshalb benutze ich die U-Bahn nicht.“ Die New Yorker Behörden zeigten sich wenig amüsiert über die Studie und warnten vor Panikmache. „Extrem fehlerhaft“ und irreführend sei das Papier, sagte ein Sprecher der Gesundheitsbehörde der „New York Times“.

Die Autoren weisen die Kritik zurück – und heben die gute Nachricht hervor: Die meisten der gefundenen Bakterien seien nämlich keine Krankheitserreger. „Unsere Daten zeigen, dass die meisten Bakterien in diesen eng bevölkerten Verkehrsgegenden die menschliche Gesundheit nicht beeinflussen. Viele von ihnen findet man häufig auf der Haut oder im Darmtrakt des Menschen“, sagt Wissenschaftler Mason. „Diese Bakterien können sogar hilfreich für das Immunsystem sein.“

Er hoffe, dass die Studie, die im Journal „Cell Systems“ veröffentlicht wurde, den New Yorkern zu einer völlig neuen Sichtweise auf ihre U-Bahn verhelfe. „Ich möchte, dass sie genauso darauf schauen wie auf einen Regenwald und fast mit Ehrfurcht feststellen, dass es all diese Mikroben dort gibt und sie es trotzdem die ganze Zeit gesund überstanden haben.“