Ein Drittel der Marsoberfläche war ein Ozean

US-Forscher identifizieren 52 Flussdeltas, davon 29 auf gleichem Höhenniveau

Boulder. Ein großer Teil des Mars war einst von einem gewaltigen Ozean bedeckt. Das Meer erstreckte sich vor rund 3,5 Milliarden Jahren über mehr als ein Drittel der Marsoberfläche, berichten amerikanische Forscher in der Zeitschrift "Nature Geoscience". Demnach besaß der Nachbarplanet damals einen ausgeprägten Wasserkreislauf ähnlich dem auf der Erde mit Verdunstung, Wolken, Niederschlägen und Flüssen. Der Himmelskörper bot damit zumindest theoretisch grundlegende Voraussetzungen für die Entstehung von Leben.

Die Forscher der Universität von Colorado in Boulder identifizierten auf Aufnahmen der Marsoberfläche insgesamt 52 Flussdeltas. Jedes davon wurde von mehreren Wasserläufen gespeist. Da 29 dieser Deltas auf der gleichen Höhe liegen, gehen die Forscher davon aus, dass sie die Begrenzung eines Ozeans bilden. Dieses Meer bedeckte demnach 36 Prozent der Oberfläche und enthielt 124 Millionen Kubikkilometer Wasser. Zur Veranschaulichung: Auf den gesamten Mars hochgerechnet entspräche dies einer durchschnittlichen Meerestiefe von 550 Metern.

In einer zweiten Untersuchung entdeckten Forscher auf dem Planeten rund 40 000 Flusstäler - viermal mehr als bisher bekannt. "Die große Zahl erforderte eine beträchtliche Menge Niederschläge", sagt der an beiden Untersuchungen beteiligte Brian Hynek. Er schließt daraus, dass der Mars damals einen erdähnlichen Wasserkreislauf aus Verdunstung, Wolken, Niederschlägen, Grundwasser, Seen und zum Meer hin strebenden Flüssen hatte.

Die Studie könnte helfen, die grundlegende Frage zu klären, ob auf dem Nachbarplaneten Leben entstand. Denn in den Deltagebieten wäre die Suche nach Spuren von Organismen wie etwa Bakterien besonders erfolgversprechend. Etwaiges organisches Material könnte sich dort abgelagert haben.

"Auf der Erde sind Deltas und Seen exzellente Sammelstellen und Bewahrer von Hinweisen auf früheres Leben", erläutert Mitautor Gaetano Di Achille. "Wenn es jemals Leben auf dem Mars gab, könnten Deltas der Schlüssel sein, der das Tor zur biologischen Vergangenheit des Planeten öffnet."